Le monarque britannique, la reine Elizabeth II, en novembre 1992, a utilisé le latin pour décrire une année particulièrement stressante: annus horribilis.

Dans son discours de victoire du 7 novembre à Wilmington, Delaware, la vice-présidente élue Kamala Harris a déclaré que «les temps ont été difficiles. Surtout ces derniers mois, le chagrin, le chagrin et la douleur. Peu de gens seraient en désaccord.

Dans cette période de Noël marquée par la pandémie, nous pourrions nous souvenir et considérer les saisons d’inconfort, d’incertitude, de tragédies et d’horreurs indescriptibles qui ont frappé Richmond lors des vacances passées.


Benoît Arnold

1781

Le 12e jour de Noël pendant la Révolution américaine, la petite ville et capitale de l’État récemment éclos a été incendiée par Benedict Arnold, un ancien général de l’armée continentale désaffecté qui avait fait défection pour les Britanniques. Le 5 janvier, lui et 800 hommes ont marché en amont du comté de Charles City à Richmond pour perturber le commerce du tabac, piller le rhum et le sucre, attirer les conservateurs à leur cause et même racheter les maçons. Alors qu’un gouverneur aveugle Thomas Jefferson et des représentants de l’État fuyaient de l’autre côté de la rivière jusqu’à Manchester, puis à Charlottesville, les porcs sont tombés ivre dans les rues de Richmond et les hommes d’Arnold ont mis le feu et détruit la fonderie publique de Westham, à quelques kilomètres à l’ouest des chutes. . Un mercenaire de Hesse a écrit: «Des choses terribles se sont produites à cette occasion, des églises et des lieux saints ont été pillés.»


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1811

C’était la nuit d’après Noël et quelque 600 fêtards, dont des esclaves et le gouverneur George W. Smith, ont emballé le Richmond Theatre pour des représentations en double. Mais une véritable terreur et la mort se sont ensuivies après qu’un machiniste ait tiré une lampe à flamme nue sur la scène supérieure, allumant les décors. Le bâtiment entier fut bientôt englouti alors que les joueurs se dirigeaient vers les sorties. Un héros de la nuit était l’esclave afro-américain Gilbert Hunt, qui a attrapé un certain nombre de ceux qui sautaient des fenêtres. Les restes carbonisés des 72 victimes qui n’ont pas pu s’échapper sont ensevelis sur le site aujourd’hui. Pour commémorer l’une des pires tragédies du pays à ce jour, la ville de 9 735 habitants a commandé la construction d’une église à l’architecture remarquable à l’endroit du théâtre. Il a été conçu par Robert Mills de Charleston, en Caroline du Sud, le premier architecte professionnel né aux États-Unis. Monumental était une église épiscopale consacrée jusqu’en 1965.

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L'église monumentale au 1224 E. Broad St. - SCOTT ELMQUIST

  • Scott Elmquist

  • L’église monumentale au 1224 E. Broad St.


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La Maison Blanche de la Confédération au 1201 E. Clay St. - SCOTT ELMQUIST

  • Scott Elmquist

  • La Maison Blanche de la Confédération au 1201 E. Clay St.

1864

C’était la quatrième saison des fêtes de Richmond en tant que capitale de la Confédération. La guerre civile s’est prolongée et le général de l’Union Sherman a télégraphié au président Abraham Lincoln: «Je vous prie de vous présenter un cadeau de Noël de la ville de Savannah.» Les Richmonders attendaient une invasion. Donc, si le mois de décembre précédent avait été considéré ici comme un «Noël mince», 1864 était un «Noël sombre». Le voyage ferroviaire civil a été suspendu. Avec une forte inflation, les prix sont montés en flèche: une corde de bois coûte 100 dollars, le charbon coûte 90 dollars pour 25 boisseaux et les bottes pour hommes, 200 dollars la paire. Les gens ne risquaient pas de suspendre le linge sur des cordes à linge. Et la nourriture? La farine était stockée et cachée hors de la ville. Certains résidents mangeaient des souris et des pigeons tandis qu’un rat dodu, planché et grillé, était considéré comme un mets délicat. Lors des fêtes de «famine», les gens dansaient et chantaient mais ne consommaient que de l’eau. Un écrivain du journal Richmond Sentinel a suggéré que la Déclaration d’indépendance soit abrogée et que la Confédération cherche à se protéger des anciens pays maîtres que sont l’Angleterre, l’Espagne ou la France. Le jour du Nouvel An, les travaux d’excavation d’un nouveau canal à Dutch Gap pour redresser le James se sont effondrés sur des ouvriers noirs. La paix est finalement arrivée à Appomattox environ trois mois plus tard.


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1870

Une génération avant l’ouverture du Jefferson Hotel, le Spotswood, sur East Main sur la huitième rue, était le grand hôtel de la ville. Tard dans la nuit de Noël, le bâtiment de cinq étages a été ravagé par un incendie qui s’est déclaré dans un garde-manger. Avec la température extérieure à cinq degrés, suggérer que les pompiers ont été gênés par l’eau glacée est un euphémisme. Après le lever du jour, il a été déterminé que l’hôtel était une perte totale et que huit clients n’avaient pas échappé à l’enfer.


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L'hôpital Stuart Circle (maintenant les appartements One Monument Avenue) a soigné ceux qui ont contracté la grippe de 1918. Le dernier étage comportait un jardin sur le toit, jugé utile pour soigner les patients en leur offrant un accès facile à l'air frais et à la lumière du soleil. - LA VALENTINE

  • La Saint-Valentin

  • L’hôpital Stuart Circle (maintenant les appartements One Monument Avenue) a soigné ceux qui ont contracté la grippe de 1918. Le dernier étage comportait un jardin sur le toit, jugé utile pour soigner les patients en leur offrant un accès facile à l’air frais et à la lumière du soleil.

1918

Les États-Unis sont entrés dans la Première Guerre mondiale en avril 1917. À la mi-septembre de l’année suivante, le premier cas régional de grippe infectant la planète a été signalé à Fort Lee près de Pétersbourg. Au 5 octobre, 2000 cas avaient été signalés à Richmond. La situation a empiré. La fréquentation scolaire publique est passée de 24 000 à 15 700. John Marshall High School, alors au centre-ville où se trouve maintenant le John Marshall Courts Building, a été converti en hôpital. L’Université de Virginie à Charlottesville a fermé ses portes. La situation s’est quelque peu améliorée pendant les vacances, mais en février 1919, quelque 1 000 résidents de la région de Richmond étaient morts de la pandémie.


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En 1925, le gouverneur E. Lee Trinkle et sa famille célèbrent les fêtes dans la salle de bal du manoir. - LA BIBLIOTHÈQUE DE VIRGINIA

  • La bibliothèque de Virginie

  • En 1925, le gouverneur E. Lee Trinkle et sa famille célèbrent les fêtes dans la salle de bal du manoir.

1926

Vers la fin des vacances, le gouverneur Elbert Lee Trinkle, sa femme Helen et leurs enfants étaient à quelques semaines de la cession du manoir exécutif à un gouverneur nouvellement élu et de leur retour à Wytheville. Mais le 4 janvier, Billy, 5 ans, a déchiré la salle de bal en agitant un cierge allumé. L’arbre de Noël à feuilles persistantes sec a pris feu et l’incendie s’est rapidement propagé. Billy s’est échappé indemne, mais sa mère s’est faufilée frénétiquement devant la police et les pompiers quand elle a réalisé que son fils de 15 ans, Lee, faisait la sieste à l’étage. Les échelles ne pouvaient pas atteindre les fenêtres de la chambre, alors la mère et le fils sont tombés par terre. Helen Trinkle a subi des brûlures au deuxième degré et a passé des semaines à récupérer au Medical of Virginia Hospital, maintenant le VCU Medical Center. Violoniste accompli, l’instrument Stradivarius de la première dame a été perdu dans le feu.

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Quelques jours plus tard, les Trinkles et les responsables enquêtent sur les dommages importants causés par le feu accidentel de son fils Billy le 4 janvier. - LA BIBLIOTHÈQUE DE VIRGINIA

  • La bibliothèque de Virginie

  • Quelques jours plus tard, les Trinkles et les responsables enquêtent sur les dégâts importants causés par le fils Billy qui a accidentellement mis le feu à l’arbre de Noël le 4 janvier.


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Alexander et Virginia Chase Steedman Weddell à Virginia House. - IMAGE GRÂCE AU MUSÉE D'HISTOIRE ET DE CULTURE DE VIRGINIA

  • Image courtoisie du Virginia Museum of History & Culture

  • Alexander et Virginia Chase Steedman Weddell à Virginia House.

1948

Richmond a connu peu de couples de Richmond plus glamour et accomplis que son fils natif Alexander Weddell et sa femme, Virginia Chase Steedman Weddell de Saint-Louis. Il était un diplomate de carrière distingué dont les postes d’ambassadeur de choix comprenaient l’Espagne, le Mexique et l’Argentine. Le célibataire de 47 ans et sa future épouse, veuve et héritière vivaces, s’étaient rencontrés à Calcutta. Malgré leur statut international, ils se sont concentrés sur Richmond. Elle cherchait passionnément à développer des programmes de logement à faible coût pour les résidents noirs éligibles, mais elle fut à plusieurs reprises repoussée par les dirigeants locaux conservateurs. Il a écrit des livres sur l’art et l’histoire de la Virginie et a été président de la Virginia Historical Society, maintenant le Virginia Museum of History & Culture. Dans les années 1920, le couple a acquis et importé un manoir Tudor d’Angleterre et l’a reconstruit à Windsor Farms. Le jour de l’An en 1948, cependant, alors qu’ils voyageaient en train dans une tempête de neige aveuglante à travers le Missouri jusqu’à l’Arizona avec leur femme de chambre anglaise, Violet Andrews, les trois étaient parmi les 14 tués lorsque leur voiture Pullman a été heurtée par un autre train. Les Weddell ont laissé leur somptueuse demeure, Virginia House, du nom de Mme Weddell, et son contenu considérable et ses jardins élaborés à la société historique.


1955

Le matin du 7 décembre, un avion de combat Navy Banshee de la base navale d’Oceana près de Virginia Beach est entré en collision en vol avec un autre avion quelque part au-dessus de Richmond. Le pilote de la Marine a parachuté, atterrissant en toute sécurité à Highland Park. À 9 h 23, le fuselage lourd s’est écrasé entre deux maisons en brique sur Tonbridge Road à Windsor Farms, endommageant les deux. À seulement trois pâtés de maisons, l’école primaire Mary Munford était en session. Un observateur a déclaré que les flammes étaient comme du napalm. Une résidente d’une maison endommagée, Jean Davis, a tiré deux de ses enfants de leur maison en feu mais a paniqué quand elle a réalisé que son fils de 6 mois était dans son berceau au deuxième étage. Leland McCauley, qui travaillait à la construction à proximité, a escaladé les murs de la maison, à la manière de Spiderman, a ouvert une fenêtre et a attrapé le bébé Charles, le faisant tomber «comme un ballon de football sous son bras». Grâce à l’action rapide de McCauley et à la fin heureuse, un héros est né.


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La parcelle de la famille Gray au cimetière Hollywood. - SCOTT ELMQUIST

  • Scott Elmquist

  • La parcelle de la famille Gray au cimetière Hollywood.

1958

La plupart des membres de la famille Horace A. et Catherine Gray s’étaient couchés la nuit de Noël quand un incendie s’est déclaré dans leur beau manoir en briques de sept chambres sur Clovelly Road à Windsor Farms. L’éminent homme d’affaires, sa femme et leurs enfants, Susan, 19 ans, Thomas 17 et Foster 13, ont péri. Le fils aîné, Horace III, 22 ans, qui servait alors dans la Garde côtière américaine, était sorti une partie de la soirée avant de revenir sur la scène tragique.


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SCOTT ELMQUIST

1961

Au début de novembre, alors que de nombreuses pensées se tournaient vers les vacances qui approchaient, Richmond a connu son pire accident d’avion. À 21h30 le 7 novembre, un avion affrété d’Imperial Airlines a tenté un atterrissage d’urgence et s’est écrasé près de Byrd Field, maintenant l’aéroport international de Richmond. Il était en route de Newark, New Jersey, à Fort Jackson, en Caroline du Sud avec cinq membres d’équipage et 74 recrues de l’armée, pour la plupart des adolescents, à bord. L’épave a été logée étroitement entre les pins épais et les broussailles de l’est du comté de Henrico et tous à bord, mais deux membres de l’équipage sont morts, soit de suffocation, soit de brûlures en tentant de s’échapper de la cabine. La recrue Robert Poole de Front Royal avait été le seul Virginien à bord. Un marqueur historique de l’autoroute près du Virginia War Memorial sur South Second Street commémore les morts.


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SCOTT ELMQUIST

2006

Bien que 15 ans se soient écoulés, le 1er janvier prochain devrait encore être déchirant pour ceux qui se souviennent de l’une des tragédies odieuses de l’histoire de Richmond. Kathryn Harvey, copropriétaire du magasin World of Mirth, et son mari, Bryan Harvey, musicien du célèbre groupe de rock House of Freaks, se préparaient à un après-midi de rassemblement pour le Nouvel An chez eux à Woodland Heights lorsque deux intrus les ont brutalement assassinés ainsi que leurs filles, Stella Ann, 9 ans, et Ruby May, 4 ans. Leurs tombes au cimetière Hollywood sont une destination de pèlerinage pour ceux qui pleurent encore cette famille talentueuse et prometteuse. Mais l’horreur et les pertes humaines n’ont pas pris fin avec ces morts. Avant d’être appréhendés, le 6 janvier, les meurtriers ont poursuivi leur carnage en tuant Ashley Baskerville, 21 ans, ainsi que sa mère et son beau-père, Mary Baskerville-Tucker et Percyell Tucker dans leur maison sur East Broad Rock Road.


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Les résidents de la région font la queue pour les tests COVID au 1810 Creighton Road le 28 avril. - SCOTT ELMQUIST

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  • Les résidents de la région font la queue pour les tests COVID au 1810 Creighton Road le 28 avril.

2020

Cette année, le coronavirus ajoute un autre chapitre à l’histoire de Richmond en matière de saisons de vacances éprouvantes et parfois tragiques. Au samedi 5 décembre, la métropole de Richmond – la ville de Chesterfield, Hanovre, Goochland et Henrico – comptait près de 6000 cas et 540 décès, avec un total de 255000 cas signalés et 4197 décès attribués à la pandémie dans toute la Virginie.